Une brève histoire de l'arche de la passerelle à Saint-Louis

Debout à 630 pieds au-dessus du fleuve Mississippi, le monument le plus emblématique de Saint-Louis: le Gateway Arch. Le plus haut monument national d'Amérique, c'est un triomphe légendaire de l'ingénierie, conçu par l'architecte d'origine finlandaise Eero Saarinen. Dans le cadre du Jefferson National Expansion Memorial, le Gateway Arch sert à commémorer les réalisations des pionniers de l'ouest du XIXe siècle et à célébrer le rôle de la ville en tant que «passerelle vers l'ouest».

Les plans de l'Arche ont été envisagés pour la première fois par le chef civil Luther Ely Smith en 1933. Smith, qui cherchait à faire revivre le front de mer, a soulevé son idée lors d'une réunion avec les dirigeants de la ville; en 1935, la Jefferson National Expansion Memorial Association a été créée. La JNEMA prévoyait de réaliser la vision de Smith avec un mémorial public qui mettrait en évidence les réalisations des premiers pionniers de l'ouest, notamment le président Thomas Jefferson (pour l'achat de la Louisiane de 1803), Lewis et Clark, et d'autres grands bâtisseurs de la nation qui ont aidé à la développement de Saint-Louis.

De 1947 à 1948, la ville a organisé un concours national pour concevoir le nouveau monument. L'architecte d'origine finlandaise Eero Saarinen, qui a fait ses études aux États-Unis, a gagné avec son arc en acier inoxydable. Le 23 juin 1959, Saint-Louis a célébré en ouvrant la voie et les fouilles se sont poursuivies jusqu'au début de la construction en février 1963. Saarinen, qui travaillait à l'époque pour perfectionner sa conception, n'a malheureusement pas vécu pour voir la construction de l'arche ; il est décédé d'une tumeur au cerveau en 1961.

Le 28 octobre 1965, la voûte massive en acier inoxydable a été achevée, à 630 pieds au-dessus de la rivière. En 1967, le système de tramway interne pour emmener les visiteurs au sommet et le Visitor Center, qui comprenait des expositions, ouvert au public. Moins d'une décennie plus tard, le Museum of Westward Expansion a ouvert ses portes sous l'arche avec des expositions sur le rôle de Saint-Louis dans l'expansion rapide vers l'ouest du XIXe siècle.

Depuis son achèvement, l'arche a fait l'objet de plusieurs améliorations, dont des projecteurs d'éclairage, le Grand Escalier et un musée mis à jour. Aujourd'hui, le Jefferson Expansion Memorial comprend le Gateway Arch, le Museum of Westward Expansion et le Old Courthouse - le site des célèbres cas d'esclavage Dred Scott des années 1860 - et reçoit près de quatre millions de visiteurs chaque année.

 

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