Georges Lemaître: Le Belge derrière la théorie du Big Bang

Grâce à la culture populaire, lorsque la plupart des individus entendent le terme «The Big Bang Theory», leurs pensées sont dirigées vers une sitcom télévisée, plutôt que sur les preuves scientifiques sur lesquelles le nom est basé. Bien que le terme «Big Bang» soit familier, l'individu derrière cette théorie extraordinaire est moins connu. Georges Lemaître, prêtre et physicien catholique romain belge, allait révolutionner le monde scientifique au début du XXe siècle en réfutant avec succès la théorie d'Albert Einstein d'un univers statique, et proposer à la place ce que nous connaissons aujourd'hui comme le modèle dominant de la cosmologie du Big Bang.

Depuis que Galileo Galilei a été reconnu coupable d'hérésie au XVIIe siècle, l'écart entre la religion et la science s'est élargi. La discorde principale tourne autour de l'origine de l'univers. La religion insiste sur le créationnisme, la croyance que le début de l'univers est une création divine. Les scientifiques soutiennent principalement que cela est dû à une explosion soudaine et géante dans un vide vide, qui s'est produite il y a 14 milliards d'années. Ce phénomène est devenu connu sous le nom de Big Bang, un terme inventé sarcastiquement par le physicien Fred Hoyle dans une émission de radio de la BBC en 1949.

Cependant, inconnue de beaucoup, la théorie du Big Bang a été développée en 1931 par un prêtre catholique romain de Charleroi, une ville post-industrielle en Belgique. Georges Lemaître se consacre à la fois à la théologie et aux sciences. Au début du XXe siècle, alors que la conception aristotélicienne d'un univers statique et inchangé était la vision scientifique dominante, il a proposé et poursuivi le modèle d'un univers en expansion. À cet égard, il devançait Albert Einstein, Edwin Hubble et d'autres scientifiques influents de l'époque.

Ordonné prêtre en 1923, à l'âge de 29 ans, et titulaire d'un doctorat en physique du Massachusetts Institute of Technology, il a maintenu sa passion pour la science toute sa vie. Avec l'approbation de l'archevêque de Maline, Désiré Mercier, Lemaître a poursuivi ses recherches en astronomie à l'Université de Cambridge sous la supervision de l'éminent astrophysicien britannique Arthur Eddington. Ce dernier était connu pour avoir aidé de jeunes scientifiques prometteurs à accroître leur disponibilité scientifique dans le monde anglophone et a renforcé la capacité d'Albert Einstein et de Georges Lemaître à obtenir une renommée internationale. Il se souvenait de Lemaître comme d'un «élève très brillant, merveilleusement rapide et clairvoyant, et d'une grande capacité mathématique».

C'est en 1933 que Lemaître propose l'hypothèse de l'atome primitif ou l'œuf cosmique ― les noms originaux du Big Bang ― à un public scientifique plus large au California Institute of Technology de Pasadena. La théorie affirme qu'une particule primordiale a explosé, créant du temps et de l'espace et donc l'expansion de l'univers. Lemaître a été immédiatement salué comme le scientifique belge qui a révolutionné la cosmologie moderne. Einstein était d'accord, même si quelques années plus tôt, il avait été réticent à accepter l'idée de Lemaître d'un univers en évolution. À ce moment-là, il a déclaré à Lemaître: "Bien que vos calculs soient corrects, votre physique est abominable." Einstein regrette plus tard son erreur, et recommande même le prêtre jésuite pour le prix Francqui, la plus prestigieuse distinction scientifique belge, que le roi Léopold III lui décerne en 1934. Lemaître préside également l'Académie pontificale des sciences jusqu'à sa mort en 1966.

Son développement intellectuel en tant que scientifique et prêtre était une contradiction en soi à une époque où la science évitait toute influence cléricale. C'était aussi sa plus grande force. Duncan Aikman, un journaliste du New York Times, qui était présent lorsque le religieux belge a présenté son idée de l'atome primitif, a conclu: `` Son point de vue est intéressant et important non pas parce qu'il est un prêtre catholique, pas parce qu'il est l'un des principaux mathématiciens les physiciens de notre temps, mais parce qu'il est les deux.

La curiosité a certainement contribué aux percées scientifiques de Lemaître. Au début du XXe siècle, les styles expérimentaux étaient déjà présents dans l'art et la littérature. Le modernisme, un mouvement qui a émergé à la fin du XIXe siècle, a encouragé la rupture avec les conventions rigides et l'expression de divers types de conscience de soi. Les découvertes scientifiques ont encore renforcé le désir d'expérimentation. Le peintre belge Paul Delvaux, contemporain de Lemaître, dépeint des décors de rêve surréalistes. De l'autre côté de l'Atlantique, Jackson Pollock a commencé à développer sa technique de «goutte à goutte», jetant les bases de l'expressionnisme abstrait. Ses peintures qui explosent de couleurs pourraient être la meilleure représentation artistique du moment du Big Bang. Dans la fiction, des perspectives fragmentées et des monologues intérieurs ont remplacé le récit linéaire. Le dramaturge belge Michel de Ghelderode a défié les formes théâtrales conventionnelles et a marqué ses œuvres de figures grotesques, de spiritualité et de sensualité.

Quant à Lemaître, il a continué à approfondir les sciences au Premonstreit College de Louvain et à enseigner la physique à l'Université Catholique de Louivan. En 2014, une plaque commémorative a été dévoilée en son honneur. L'inscription en anglais, français, allemand et néerlandais se lit comme suit: «Ici travaillait Georges Lemaître, le père (spirituel) du Big Bang. L'université possède également le centre de recherche Maison Georges Lemaître, une maison de ville du XIXe siècle au cœur de Charleroi. Non loin de là, devant le Palais du Verre, une sculpture lui est dédiée. Cette œuvre d'art créée par l'artiste belge Jean-François Diord représente un atome composé de centaines de tubes en acier inoxydable symbolisant la naissance de l'univers, reflet de l'infini et de l'éternité.

 

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