D'où proviennent les mâts totémiques?

Le mât totémique, également parfois appelé mât monumental, est un monument unique sculpté à la main créé par les peuples autochtones de la côte nord-ouest de l'Amérique du Nord pour représenter diverses légendes et lignages familiaux, spiritualité, êtres sacrés ou mythologiques et culturellement importants animaux, personnes ou événements. Sculpté dans de grands cèdres rouges à tronc droit et peint de couleurs vives, le totem est représentatif des cultures et des formes d'art autochtones de la côte nord-ouest. Voici un aperçu de la longue et fascinante histoire derrière le totem.

Aperçu historique

Le mot totem provient du terme algonquien (très probablement ojibwe) odoodem [oˈtuːtɛm], qui signifie «(son) groupe de parenté». Les grands poteaux étroits et autoportants qui ont été vus par les premiers explorateurs européens dans le nord-ouest du Pacifique ont probablement été précédés d'une longue histoire de sculpture décorative.

Des familles de sculpteurs traditionnels descendent des Haïda, Tlingit, Tsimshian, Kwakwaka'wakw (Kwakiutl), Nuxalk (Bella Coola) et Nuu-chah-nulth (Nootka), entre autres, qui vivent dans le Pacifique Nord-Ouest (principalement en Alaska et Washington) et la province la plus à l’ouest du Canada, la Colombie-Britannique). Différentes cultures pratiquent différents styles de sculpture et préfèrent souvent différentes représentations et types de pôles.

Bien que les mâts totémiques soient certainement une caractéristique séculaire des cultures autochtones avant contact, la plupart des mâts les plus connus trouvés dans les parcs et musées de la région et à l'étranger ont été sculptés après 1860. En raison du climat humide de la région et de la nature de la matériaux utilisés pour fabriquer les poteaux, il n'en reste que quelques-uns créés avant 1900. Des exemples notables, dont certains remontent à 1880, sont visibles au Royal British Columbia Museum de Victoria et au Museum of Anthropology de l'Université de la Colombie-Britannique à Vancouver, au Canada.

D'une part, le contact colonial a peut-être contribué à l'augmentation de la production de ces sculptures monumentales: avant le 19e siècle, les sculpteurs avaient tendance à utiliser des outils en pierre, des coquillages ou des dents d'animaux. Avec l'arrivée du fer et de l'acier, le processus de création de sculptures plus élaborées en moins de temps est devenu plus efficace.

D'un autre côté, cependant, l'histoire de la sculpture des mâts totémiques a été façonnée par la répression officielle des religions autochtones et les politiques d'assimilation et d'acculturation aux États-Unis et au Canada, provoquant la création de mâts totémiques à refluer et à traverser les siècles.

Représentations et types de mâts totémiques

Il existe six principaux types de poteaux monumentaux: poteaux commémoratifs ou héraldiques, figures funéraires, poteaux de maison, poteaux de façade ou de portail, poteaux d'accueil et poteaux mortuaires. Ils varient également en taille, avec des poteaux à l'avant de la maison ayant parfois plus d'un mètre (3, 3 pieds) de largeur à la base, et pouvant atteindre des hauteurs de plus de 20 mètres (65, 6 pieds). Les mâts totémiques terminés sont traditionnellement érigés dans le cadre de cérémonies de potlatch et représentent des animaux à crête qui sont associés à et reflètent l'histoire de lignées familiales spécifiques.

Héritage et avenir des mâts totémiques

De nombreuses communautés de la côte nord-ouest ont du mal à récupérer les mâts totémiques qui leur ont été enlevés par les puissances coloniales pour la vente ou l'exposition ailleurs. En 2006, le Haisla a rapatrié avec succès d'un musée suédois un poteau qui a été approprié en 1929.

Malgré les pressions constantes créées par les infractions culturelles, politiques et territoriales, l'art de la sculpture sur mât totémique continue de survivre. Des sculpteurs des générations précédentes, tels que Charlie Edenshaw (v. 1839-1920), Charlie James (1867-1938), Ellen Neel (1916-1966) et Mungo Martin (1879-1962), ont inspiré des artistes comme Henry Hunt (1923–1923). 85), Bill Reid (1920–98), Douglas Cranmer (1927–2006), Tony Hunt (1942–), Norman Tait (1941–2016) et Robert Davidson (1946–) pour perpétuer la tradition. Aujourd'hui, des efforts continuent d'être déployés pour inspirer les nouvelles générations de sculpteurs.

 

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