D'où vient le nom du Japon?

Dans la langue maternelle, c'est 日本, 'Nihon' ou 'Nippon'. En anglais, c'est «Japon». Et dans d'autres langues, c'est une variante du même: Japon, Iapan, Giappone, Япония (Yaponiya), 일본 (Il-bon), Rìběn, Yahtbún, Zeppen, Nhật Bản. Mais avant cela, le Japon était connu sous le nom de 倭国 ('Wakoku').

Oyashima, les «huit îles»

Le Japon était une langue parlée bien avant d'être écrite, donc ce n'est pas clair comment les premiers peuples du Japon s'appelaient. Le Kojiki ('Record of Ancient Matters'), écrit 711-712 CE, est le plus ancien texte japonais existant et raconte l'histoire de la création mythique du Japon. Il a été écrit en japonais classique, un système d'écriture fait en associant des caractères chinois avec des sons japonais.

Le Kojiki décrit la naissance d'une terre appelée `` Oyashima '', ou les `` huit grandes îles '', faisant référence à Honshu, Shikoku et Kyushu d'aujourd'hui (Hokkaido et Okinawa n'étaient pas considérées comme faisant partie du Japon dans les temps anciens). Cependant, il n'est pas clair si le nom `` Oyashima '' a déjà été utilisé par le peuple préhistorique du Japon ou si le nom a été simplement appliqué plus tard. C'est parce qu'au 8ème siècle, quand le Kojiki a été écrit, le Japon s'appelait déjà «Wakoku» (倭国).

Le peuple de «Wa»

«Wa» (倭) était le nom donné aux personnes rencontrées par les anciens Chinois vivant dans la région sud du Japon. La première référence à ces personnes peut être trouvée dans des documents judiciaires chinois des centaines d'années avant l'écriture du Kojiki. Ces documents mentionnent que l'empereur de la dynastie Han Guangwu a donné un sceau d'or au premier envoyé japonais à visiter la Chine en 57 EC. Maintenant un trésor national du Japon, le sceau est inscrit avec un texte qui se traduit grossièrement par «Roi de Na, Terre de Wa, vassal de la dynastie Han».

On ne sait pas pourquoi les anciens Chinois ont décidé d'appeler le Japon «Wakoku» (倭国), ou le «pays de Wa». Une théorie est que les mots japonais traditionnels pour `` je '' et `` nous '' sont `` waga '' (我 が) et `` ware '' (我), donc les Chinois ont décidé que cela devait signifier que les gens qu'ils rencontraient étaient les Wa.

Le royaume Yamato

Le Royaume Na n'était pas le seul dans le Japon ancien. Avant que le Japon ne soit un pays, il s'agissait de plusieurs provinces anciennes. Le plus grand groupe de Japonais natifs étaient les Yamato, qui vivaient dans le Honshu moderne, et au 6ème siècle ils ont établi une cour impériale à Nara sur le modèle de la cour chinoise. Le Yamato a adopté le caractère pour «Wa» (倭) et l'a utilisé pour écrire le nom «Yamato» (大 倭).

Pourquoi le Japon est appelé le «pays du soleil levant»

Vers le 7e ou 8e siècle, le nom du Japon est passé de «Wakoku» (倭国) à «Nihon» (日本). Certains documents indiquent que l'envoyé japonais en Chine a demandé de changer le nom parce qu'il ne l'aimait pas; d'autres documents indiquent que l'impératrice chinoise Wu Zetian a ordonné au Japon de changer son nom. Quoi qu'il en soit, Wakoku est devenu Nihon (parfois prononcé «Nippon»).

Le kanji pour «Nihon» (日本) signifie littéralement «origine du soleil», se référant au fait que le Japon est situé à l'est de la Chine et semble être le lieu d'où le soleil s'est levé. Cela se rattache assez facilement à l'histoire d'origine du Japon, car la déesse du soleil Amaterasu occupe une place importante dans la mythologie japonaise.

La raison pour laquelle les Japonais sont devenus insatisfaits du personnage de 'Wa' (倭) à cette époque était que le kanji avait des connotations négatives, y compris subalterne, agenouillé et - chose intéressante - nain.

Le peuple Yamato a décidé qu'il ne se souciait plus du symbole 'Wa' (倭) et a choisi de le changer en 'Wa' (和) qui signifie 'paix', et ainsi 'Yamato' (大 倭) est devenu 'Yamato' (大 和). Le caractère de «paix» est encore utilisé dans les temps modernes pour faire référence à des choses intrinsèquement japonaises, notamment le washoku (和 食), la nourriture japonaise traditionnelle; wagyu, boeuf japonais domestique; et washitsu (和 室), des chambres traditionnelles avec des tatamis.

Jipangu et le Japon

Alors, comment les Yamato sont-ils passés de «Nihon» au «Japon»?

Le Japon a été mentionné pour la première fois comme `` Cipangu '' dans les carnets de voyage de Marco Polo, bien qu'il reste à débattre sur sa visite au Japon. On soupçonne que le nom vient du portugais, car les premiers explorateurs portugais ont peut-être entendu '日本' prononcer 'Cipan' dans le nord de la Chine et l'interpréter comme 'Jipangu'. De même, les Néerlandais ont peut-être entendu le nom «Yatbun» ou «Yatpun» dans le sud de la Chine et l'ont interprété comme «Ja-pan», car la lettre «j» est prononcée avec un son «y» en néerlandais. Ces deux prononciations alternatives pour «日本» peuvent encore être entendues aujourd'hui en shanghaïen («Zeppen») et en cantonais («Yahtbún»).

 

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